Éditeur et militant à Hong Kong : Jimmy Lai risque la prison à vie

Le procès contre l’éditeur Jimmy Lai a commencé à Hong Kong – un test pour l’État de droit.

PÉKIN | Lorsque Jimmy Lai est entré dans la salle d’audience lundi matin dans son costume gris, les personnes présentes ont vu un homme physiquement faible mais mentalement confiant. L’homme de 76 ans sourit à ses supporters, un geste de confiance. Mais considérées avec sobriété, les chances de l’éditeur hongkongais ne pourraient guère paraître pires. Les cadres du parti à Pékin n’ont pas caché qu’ils avaient depuis longtemps reconnu Jimmy Lai coupable. Mao Ning, porte-parole du ministère des Affaires étrangères, l’a décrit comme « l’un des opposants les plus notoires à la Chine qui veut déstabiliser Hong Kong ».

Sans aucun doute : l’affaire Jimmy Lai est un procès révolutionnaire pour Hong Kong qui expose sans pitié les limites de la liberté de la presse et de l’État de droit dans la métropole financière. En tant que l’un des derniers militants ouvertement critiques pour la démocratie à l’égard de Pékin, Lai est accusé, entre autres, de « conspiration avec des forces étrangères ». Il s’agit notamment de plusieurs éditoriaux et publications en ligne dans lesquels il appelle la communauté internationale à imposer des sanctions aux représentants des gouvernements chinois et hongkongais. Il risque désormais la prison à vie pour cela.

Les plus de 1 000 policiers qui entouraient le tribunal lundi ont démontré qu’il ne s’agissait pas d’un procès normal. Les autorités ont même bouclé une colline proche du centre de détention afin que les journalistes ne puissent pas prendre de photos de Lai sortant de la prison. Le gouvernement veut éviter que l’accusé ne soit présenté dans les médias comme un martyr du mouvement démocratique.

L’histoire de la vie de Lai ressemble à une épopée héroïque parfaite pour un film : nés dans une famille aisée de la province du Guangdong, les Lai perdent tout ce qu’ils possèdent à la suite de la révolution communiste de Mao Tsétoung. La mère se retrouve dans un camp de travail, le père parvient à s’enfuir à temps à Hong Kong. À l’âge de 12 ans, Jimmy Lai le suivit également dans ce qui était alors la colonie de la couronne britannique. Là, il travaille dans les usines textiles de la ville, apprend l’anglais en autodidacte et explore ses opportunités. Grâce à un travail acharné et des compétences entrepreneuriales inimaginables, il a gravi les échelons pour devenir un entrepreneur à succès, construisant un empire de la mode avec la marque Giordano en quelques années seulement et accumulant une richesse considérable.

Mais en 1989 survient un tournant politique pour l’homme d’affaires. Lorsque l’Armée populaire de libération de Pékin a abattu le mouvement étudiant de la place Tiananmen, il est devenu un opposant passionné au Parti communiste. Jimmy Lai se tourne vers le secteur de l’édition et co-fonde un sensationnel Revolverblatt, qui donne également une voix puissante au mouvement démocratique. Le chrétien convaincu ne défend pas seulement ses positions sur le papier : Lai défile toujours dans les rues avec les manifestants anti-Pékin – même lorsque l’air est saturé de gaz lacrymogènes de la police.

Réactions internationales au début du procès

Ce n’est qu’avec la loi sur la sécurité nationale de 2020, adoptée par Pékin pour réprimer l’opposition de Hong Kong, que l’équilibre des pouvoirs a changé fondamentalement : des hommes politiques ont été arrêtés du jour au lendemain, des militants ont été intimidés et des médias critiques ont été fermés. Ce n’était qu’une question de temps avant que les services de sécurité n’attrapent Jimmy Lai. Il est en prison depuis plus de mille jours. L’agence de presse AP a récemment documenté ses dures conditions de détention. Lai est enfermé à l’isolement 23 heures par jour et n’est autorisé à passer que 50 minutes dans une petite cour clôturée par des barbelés.

Les réactions internationales démontrent l’importance accordée au processus. Le ministre britannique des Affaires étrangères, David Cameron, a déclaré dimanche soir que les poursuites pour raisons politiques contre l’homme de 76 ans devaient cesser de toute urgence. Ses critiques visent directement le gouvernement central chinois à Pékin, qui a utilisé la loi sur la sécurité nationale pour porter atteinte aux libertés de l’ancienne colonie britannique de Hong Kong : « Les arrestations sur la base de la loi ont fait taire les voix de l’opposition. »

Le gouvernement américain a également demandé lundi la libération immédiate de Lai. Selon un communiqué du Département d’État, la répression a « porté atteinte à la réputation de Hong Kong en tant que centre commercial et financier international ».

Pour Pékin, Jimmy Lai est avant tout un chiffon rouge parce qu’il n’a pas cédé jusqu’à présent aux menaces du gouvernement chinois – et non pas malgré, mais précisément parce qu’il est conscient des conséquences de ses actes. « Quelle que soit l’heure ou la situation dans laquelle vous vous trouvez, c’est toujours une bonne idée de lutter pour votre liberté », a déclaré Lai dans une interview à la chaîne de télévision américaine CNN peu avant son arrestation : « Parce que sans liberté, vous n’avez plus rien. »