En première ligne en RD Congo : avant l’arrivée des rebelles

A Butembo, dans l’est du Congo, la jeunesse « patriote » se mobilise. Les rebelles du M23 soutenus par le Rwanda ne sont qu’à 100 kilomètres.

BUTEMBO | Lorsque les rebelles congolais du M23 (Mouvement du 23 mars) ont pris la ville de Kanyabayonga à la fin de la semaine dernière et ont commencé à avancer dans des zones jusqu’alors épargnées par leur guerre, la panique s’est emparée de la grande ville commerçante de Butembo, à 150 kilomètres au nord. Des manifestants, pour la plupart des hommes, jeunes et incontrôlables, ont dressé des barricades dans les rues principales de la mégapole, puis ont commencé à attaquer les maisons.

Des incendies ont été allumés dans les rues, des barricades ont empêché tout mouvement et des citoyens pacifiques ont été lynchés. La police parle de deux morts. D’autres sources en dénombrent au moins cinq.

La luxueuse façade vitrée de l’hôtel Believe, sur le boulevard central du Président Joseph Kabila, a été vandalisée à coups de pierres. « Le point de départ a été le tribunal selon lequel le général Chiko Chitambwe (commandant des unités de l’armée qui ont perdu Kanyabayonga face au M23) s’était barricadé dans l’hôtel », rapporte un motocycliste qui a participé à la prise de l’hôtel. « Les garçons voulaient le forcer à retourner au front et à reprendre le commandement. »

Le maire de Butembo a autorisé les jeunes à y venir. Ils n’ont trouvé aucun militaire dans l’hôtel, et aucun invité n’avait quelque chose à voir avec l’armée ou les rebelles.

Une ville rebelle et agitée

Butembo, située à 350 kilomètres au nord de Goma, la capitale provinciale du Nord-Kivu, est considérée depuis les années 1960 comme une ville rebelle et agitée, dotée d’une grande confiance en elle. Une bonne partie du commerce extérieur de l’Est du Congo est dirigée vers l’Afrique de l’Est et l’Asie via les marchés de gros de Butembo. En 2021, des manifestations massives ont eu lieu dans l’est de la République démocratique contre la présence de la mission de l’ONU, la Monusco, de Butembo, perçue comme inutile ; il y a eu des dizaines de morts à cette époque.

«Quand il y a des rassemblements, les motards sont toujours les premiers à s’y joindre», analyse le sociologue Mumbere Kalingene. Les motos constituent le principal mode de transport des marchandises et des personnes à Butembo et dans toute la région en raison du manque de réseau routier bitumé. « Ce sont eux aussi qui ont exigé que les militaires fugitifs soient renvoyés au front. C’est là que tout a commencé ce week-end.

Giron Malule, du comité des motards de la ville, s’y oppose. « Nous n’avons rien à voir avec ça. Des inconnus et des flâneurs ont provoqué ces émeutes. Vous n’imaginez pas à quel point cela perturbe notre travail. Nous sommes les perdants car nous n’avons plus de clients.» Butembo compte de nombreux membres démobilisés des milices locales ainsi que de nombreux militants appartenant à des groupes de la société civile contrôlés par les hommes politiques de la lointaine capitale du Congo, Kinshasa.

Mais le week-end dernier est allé au-delà des troubles de rue. Deux employés congolais de l’organisation humanitaire britannique Tearfund sont morts lundi soir lorsque leur convoi a été arrêté à un point de contrôle illégal à l’est de la ville alors qu’ils revenaient d’une ville située à 45 kilomètres au sud de Butembo. Cinq véhicules ont pris feu.

Dimanche soir, deux soldats ont été tués à la limite sud de Butembo. Les auteurs pensaient qu’il s’agissait de rebelles qui avaient envahi la ville. Dans le quartier Musimba, un jeune opposant aux milices « paramilitaires « patriotiques » de Wazalendo a été tué, et un autre a été abattu sur la route menant à l’aéroport.

« La colère est légitime, mais elle doit être canalisée », estime l’influent prédicateur évangélique Léon Syahava. « Nous détruisons notre propre ville, jusqu’aux innocents. » Mathe Saanane, président de la société civile organisée de Butembo, condamne également les violences : « Cela fait le jeu de l’ennemi. Je suis convaincu que ces gars ont été manipulés.

La population acclame dans un premier temps les rebelles du M23

Pendant ce temps, les rebelles du M23 s’implantent dans les villes de Kanyabayonga, Kayna, Kirumba et Kaseghe, à une bonne centaine de kilomètres au sud de Butembo. Surpris, les habitants de Butembo ont suivi sur les réseaux sociaux des images montrant des foules en liesse saluant les rebelles. Ceux-ci promettent la paix, la sécurité et la liberté de mouvement sans crainte, de jour comme de nuit.

« Ce sont des mesures populistes qui ne dureront pas », analyse l’opposant Julio Vulendi. « Mais il faut voir que ces villes étaient auparavant à la merci de l’armée et que certains soldats traitaient mal les civils. Et chaque fois que les rebelles conquièrent une ville, la première chose qu’ils font est d’abolir les mesures restrictives de l’actuelle loi martiale. Cela rend les gens heureux, même s’ils savent que cela ne durera que peu de temps. »

Les habitants des zones de guerre regrettent également que leurs politiciens élus les défendent. « Quand nous devions les élire, ils sont venus ici ; Maintenant que nous sommes à la merci de l’ennemi, ils se cachent à Kinshasa avec leurs familles et ne disent rien », déplore l’homme politique local Akayesu Baba, très présent dans les médias locaux.

On craint également les conséquences économiques de l’avancée du M23. « S’ils parviennent à prendre Butembo, cela leur donnera un accès énorme aux ressources économiques », estime le politologue Augustin Muhesi, en pointant les revenus des rebelles provenant de Bunagana, à la frontière ougandaise, qu’ils contrôlent.

Entre-temps, le front de guerre s’est quelque peu calmé. Le M23 s’installe dans ses places nouvellement conquises, l’armée envoie des renforts militaires sur camions vers le sud, ce qui est perçu avec une certaine apathie par la population de Butembo.

« Tout le monde espère que l’armée va changer la situation, mais sans y croire », résume le dignitaire Musokoli Jean Dedieu, résumant l’ambiance. « Lors des guerres précédentes, Butembo n’est jamais devenue un champ de bataille. Espérons que le pire nous épargnera. »