Invasion à grande échelle : des milliards et des milliards de cigales sont attendus aux États-Unis

Invasion à grande échelle
Des milliards et des milliards de cigales sont attendus aux États-Unis

Il y aura une invasion biologique aux États-Unis cette année. Les experts estiment que des milliards de cigales vont éclore. Le bruit qu'ils font pendant la phase de parade nuptiale est proche du niveau sonore d'une turbine d'avion.

Le printemps apporte cette année un spectacle biologique inhabituel aux États-Unis : une double invasion de cigales. Des milliards et des milliards d’insectes peupleront certaines régions des États-Unis. Certains experts s’attendent même à ce qu’il y ait au moins un billion de cigales gazouillant bruyamment d’ici juin. Un scénario d’horreur pour les haineux des insectes, même si les animaux sont inoffensifs. Les cigales, reconnaissables à leurs yeux rouges, attendent depuis longtemps d'être utilisées : leurs nymphes – comparables aux larves d'autres insectes – s'y sont enfouies depuis de nombreuses années. Au printemps, ils sortent de terre la nuit, dès que la température terrestre atteint environ 18 degrés.

Après l'éclosion, les nymphes muent, perdent leurs exosquelettes – des coquilles chitineuses noires – et peuplent les arbres. Les insectes mâles du genre Magicique puis commencez à attirer un partenaire pour la reproduction avec un gazouillis assourdissant. « Dans les zones de forte concentration, lorsque tous les mâles gazouillent en même temps, cela peut atteindre 110 décibels, ce qui est proche du niveau sonore d'une turbine d'avion », explique l'entomologiste Floyd Shockley du Smithsonian Museum of Natural History à Washington. « Lorsque je me trouve dans une zone à forte concentration de cigales, j'utilise souvent des bouchons d'oreilles car c'est proche d'un niveau où des dommages auditifs se produisent. » Les experts comparent le gazouillis d’une cigale mâle au bruit d’une tondeuse à gazon ou d’une moto.

Cette combinaison existait pour la dernière fois en 1803

Cette année est particulièrement importante car il y aura deux énormes essaims à peu près en même temps, explique l'entomologiste. Cette combinaison, incluant probablement un petit chevauchement géographique entre les essaims, existait pour la dernière fois il y a 221 ans, c'est-à-dire en 1803. « Personne vivant aujourd'hui ne connaîtra à nouveau cela », souligne-t-il. Le plus grand essaim de cigales cycliques, ce qu'on appelle la couvée XIX (Romain 19), a dormi sous terre pendant 13 ans, la couvée XIII (13) pendant même 17 ans. À cette époque, George W. Bush était encore président des États-Unis et 2007 fut également l'année de l'arrivée du premier iPhone sur le marché. Les experts ne peuvent pas dire avec certitude pourquoi les cigales adhèrent à certains cycles d'apparition.

L'expert Shockley estime que plus d'un billion de cigales devraient éclore dans les 17 États américains touchés entre avril et juin, soit plus de 1 000 milliards. « Ce sera certainement plus d'un billion, peut-être plusieurs billions. » Des chercheurs de l’Université du Connecticut prévoient également plusieurs milliards de cigales cette année. Les insectes s’installeront principalement dans les zones forestières plutôt que sur les terres agricoles ou dans les espaces verts urbains. Si vous supposez qu’il y a environ un billion de cigales et que vous enchaînez les insectes, chacun mesurant deux à trois centimètres de long, le résultat serait une chaîne presque sans fin. « Il atteindrait la Lune et en reviendrait plusieurs fois », estime Shockley.

Expériences de 2021

La dernière grande vague de cigales s’est produite en 2021, lorsque la couvée X a éclos. Cette année, les premiers grands essaims apparaîtront probablement vers la fin avril dans les États du sud des États-Unis, comme le Mississippi, l'Alabama et la Géorgie, dès que le sol se sera suffisamment réchauffé en raison des températures printanières. En mai, Brood XIX, connu sous le nom de Great Southern Brood, devrait se propager vers le nord et vers la côte est. Dans l'Illinois, au nord des États-Unis, les choses devraient réellement démarrer au plus tard en juin : le Brood XIX se répandra dans le sud de l'État, tandis que des essaims du petit Brood

Selon les experts, il pourrait y avoir plus d'un million de cigales sur la superficie d'environ la moitié d'un terrain de football dans certaines régions. « Dans certaines parties de Chicago, la dernière fois que Brood XIII a éclos, ils ont dû nettoyer les rues et les trottoirs des cigales mortes avec des pelles », explique Shockley.

Cigales mortes comme engrais pour le sol et nourriture pour oiseaux

Cependant, les cigales, qui se nourrissent principalement de jus de plantes, ne sont pas comparables à une invasion biblique de criquets : pendant leur courte vie, qui peut aller jusqu'à six semaines après l'éclosion, elles ne pillent pas les champs et ne dévastent pas les paysages ou les jardins. Au contraire, si les cigales adultes meurent en masse, leurs corps sans vie fertiliseront le sol. «C'est bon pour les arbres», souligne Shockley.

Les cigales peuvent difficilement se défendre et ne volent pas bien ; parfois elles tombent simplement au sol, ce qui fournit suffisamment de nourriture aux oiseaux, aux écureuils et à d'autres animaux. Beaucoup sont mangés, mais leur stratégie de survie repose sur leur apparition en grand nombre. Si les mâles réussissent dans leur publicité bruyante et que les femelles sont fécondées, ces dernières ouvrent les jeunes branches des arbres et y pondent leurs œufs. Les cigales adultes meurent peu après leur premier et dernier acte de reproduction.

Après plusieurs semaines, les nymphes éclosent puis s'enfouissent dans le sol pendant des années. Là, ils vivent d’un liquide riche en nutriments qu’ils sucent des racines des arbres. Les prochaines générations de Brood XIX et Brood XIII écloront respectivement en 2037 et 2041.