Julian Assange de retour en Australie : redevenu un « homme libre »

Le lanceur d’alerte Julian Assange est de retour dans son Australie natale. Son arrivée y a été retransmise en direct à la télévision.

CANBERRA | Il n’y avait qu’une petite lumière dans le ciel sombre du soir au-dessus de Canberra : le vol VJT199 en provenance de Saipan approche. A bord se trouve probablement l’Australien le plus célèbre de l’histoire récente : Julian Assange. Des dizaines de journalistes et de cameramen attendaient à l’aéroport de la capitale australienne que le fondateur de Wikileaks rentre enfin chez lui après sept ans d’asile dans une ambassade et cinq ans dans une prison de haute sécurité à Londres.

Mais même les superstars mondiales – et l’un des journalistes en attente l’a décrit ainsi – ne peuvent pas contourner la bureaucratie australienne. Alors qu’il était encore dans l’avion, l’homme de 52 ans a été interrogé par des agents des gardes-frontières australiens. C’est alors seulement que sa tête aux cheveux blancs est apparue à la porte de l’avion.

Vêtu d’une chemise et d’un costume mal ajustés, d’une cravate courte et d’une démarche forte, Assange s’est dirigé vers le hangar et a salué un groupe de partisans debout près de la clôture. Et puis le moment, retransmis en direct à la télévision, que des millions de personnes attendaient : les retrouvailles avec sa femme Stella. Ce fut un câlin qui ne voulait pas finir, puis un baiser sur les lèvres.

Cela a été immédiatement suivi d’une chaleureuse étreinte de la part de son père, John Shipton. Le vieil homme avait tout abandonné dans la lutte pour la liberté de son fils : « Je n’ai plus rien. Pas d’économies, pas de maison », avait-il déclaré peu avant à Canberra.

Pas encore de conférence de presse

La conférence de presse annoncée avec Assange n’a pas eu lieu pour l’instant. Le député australien Andrew Wilkie, qui a fait campagne pendant des années pour la libération du lanceur d’alerte, a déclaré que le rapatrié « prendrait d’abord une tasse de thé avec le Premier ministre Anthony Albanese, puis serait avec sa famille ».

Albanese a expliqué qu’il avait parlé à Assange au téléphone alors qu’il était déjà en approche à l’atterrissage et lui avait posé des questions sur son état de santé. Les experts avaient prévenu qu’Assange pourrait souffrir de graves problèmes psychologiques après cinq ans d’isolement dans une cellule de deux mètres sur trois.

Mercredi, un juge de Saipan, dans le territoire américain des îles Mariannes du Nord, a approuvé un accord entre les autorités judiciaires australienne et américaine. Assange a plaidé coupable en vertu de la loi américaine sur l’espionnage pour « complot en vue de divulguer des informations sur la défense nationale ».

La juge Ramona V. Manglona l’a alors formellement condamné à cinq ans et deux mois de prison. La peine a été considérée comme purgée en raison de son séjour dans une prison britannique. « Vous pourrez sortir de cette salle d’audience en homme libre », a déclaré Manglona. Assange est ensuite immédiatement monté à bord d’un avion affrété pour se rendre en Australie.

Le retour au pays a été précédé d’environ deux ans de « diplomatie tranquille » de la part du gouvernement australien. Le Premier ministre social-démocrate Anthony Albanese a considéré le rapatriement réussi comme le résultat d’un « travail minutieux, patient et déterminé dont je suis très fier ».

Le peuple australien soutient le retour d’Assange

Sans aucun doute, non seulement le soutien d’un groupe de députés multipartites, mais aussi les revendications populaires en faveur d’un « traitement équitable » pour Assange ont aidé. Dans un récent sondage, 98 pour cent des personnes interrogées soutiennent son retour. Il était temps pour lui de rentrer à la maison, il avait assez souffert, disait le ténor.

Assange est accusé par les autorités judiciaires américaines d’avoir publié plus d’un demi-million de documents confidentiels sur les activités militaires et diplomatiques américaines sur la plateforme de divulgation Wikileaks depuis 2010. Les journaux contenaient des informations sur les guerres en Afghanistan et en Irak.

Le matériel comprenait également des documents sur le meurtre de civils et les mauvais traitements infligés aux prisonniers par le personnel militaire américain. Assange, fuyant les autorités américaines, s’est retranché pendant des années à l’ambassade d’Équateur à Londres avant d’être emprisonné par la Grande-Bretagne. S’il avait été extradé vers les États-Unis, il encourrait jusqu’à 175 ans de prison.

Héros ou traître ?

La question de savoir si Assange est un héros de la liberté d’expression ou un espion et un traître sera probablement discutée pendant un certain temps dans son pays d’origine. L’avocate australienne des droits de l’homme et membre de l’équipe juridique d’Assange, Jennifer Robinson, a déclaré aux médias après le verdict de Saipan : « J’espère que le fait que nous ayons pu libérer Julian Assange aujourd’hui, contre toute attente et contre l’un des gouvernements les plus puissants dans le monde, redonnera espoir à tous les journalistes et éditeurs emprisonnés dans le monde.

Barry Pollack, un autre représentant légal d’Assange, a critiqué sa « persécution » comme étant « sans précédent au cours des 100 ans de la loi sur l’espionnage ». Les États-Unis n’ont jamais utilisé cette mesure pour « poursuivre en justice un éditeur, un journaliste ». Assange « a publié des informations véridiques et dignes d’intérêt, y compris la révélation selon laquelle les États-Unis ont commis des crimes de guerre ».

Dans son « combat pour la liberté d’expression, pour la liberté de la presse et pour garantir que le public américain et la communauté mondiale reçoivent des informations véridiques et importantes », Julian Assange « a énormément souffert », a déclaré Pollack.

En Australie, cependant, des critiques ont également été formulées à l’encontre d’Assange, notamment parmi les médias. L’ancien correspondant de télévision Peter Greste, aujourd’hui professeur de journalisme à l’Université du Queensland, ouvre la voie. Greste était un correspondant d’Al-Jazeera arrêté en Égypte en 2013 pour terrorisme et condamné à dix ans de prison. Après 13 mois derrière les barreaux, il a été libéré et expulsé vers son pays natal.

Accusation : Assange a violé les normes journalistiques

Le journalisme joue un rôle dans une démocratie qui va au-delà de la liberté d’expression, a déclaré Greste. « Le journalisme implique la responsabilité de traiter et de présenter l’information conformément à un ensemble de normes éthiques et professionnelles », a déclaré l’universitaire. Il « ne pense pas que Wikileaks ait respecté ces normes ; « La publication d’informations brutes, inédites et inédites sur Internet a créé d’énormes risques pour la population locale, y compris pour les sources. »

Selon Greste, l’affaire Assange laisse ouverte la question d’un précédent. « Il n’est pas clair si les futurs gouvernements pourraient utiliser le plaidoyer de culpabilité d’Assange pour utiliser la loi sur l’espionnage afin de réprimer le journalisme gênant », a-t-il déclaré.

« Comme nous l’avons vu par le passé, les gouvernements autoritaires ont tendance à utiliser tous les leviers pour contrôler le flux d’informations. » Cela doit inquiéter « tous ceux qui croient au pouvoir correcteur d’une presse libre ». Cependant, Greste ne veut pas « diminuer l’importance ou la valeur de ce que Wikileaks a découvert ».

L’association des journalistes australiens, la Media Entertainment and Arts Alliance, a décrit à juste titre cette affaire comme « l’une des périodes les plus sombres de l’histoire de la liberté des médias ».