Sanctions ou évasion créative ? : « La Russie a pris la Banque Raiffeisen en otage »

La Banque Raiffeisen a fait des erreurs avec tout le monde. Avec l'Ukraine. Avec les USA. Avec l'UE. Deux bonnes années après le début de la guerre, les Autrichiens gagnent toujours beaucoup d’argent en Russie et tentent de réaliser l’impossible : quitter le pays sans perdre leur argent.

Lorsque les caisses enregistreuses sonnent, l'appel n'a pas d'importance – c'est ainsi que l'on peut décrire la banque autrichienne Raiffeisen. Même deux ans après le début de l’attaque russe contre l’Ukraine, elle n’a pas quitté le pays. Pour l’Ukraine, elle est donc un sponsor international de la guerre.

Les États-Unis ne sont pas non plus fans de la banque. Début mars, un haut responsable du Trésor américain s'est rendu au siège de Vienne. Anna Morris est spécialisée dans les flux d'argent illégaux en provenance de pays comme la Russie et soupçonne la Banque Raiffeisen d'aider l'oligarque russe Oleg Deripaska à échapper aux sanctions. La Commission européenne a des soupçons similaires.

Vladislav Inozemtsev (à gauche) était un ancien professeur à l'Université Lomonossov de Moscou et conseiller du président Dmitri Medvedev de 2009 à 2011.  L'économiste a également conçu le programme de Mikhaïl Prokhorov, avec lequel l'homme d'affaires s'est présenté à l'élection présidentielle russe de 2012.  L'économiste vit à Washington, DC depuis l'automne 2021 et est conseiller spécial auprès du Middle East Media Research Institute (MEMRI) sur les questions russes.

Pourquoi la Banque Raiffeisen se met-elle dans cette situation difficile ? En Russie, elle est autorisée à gagner plus d'argent que n'importe quelle autre banque, comme l'explique l'économiste russe Vladislav Inozemsev dans le podcast de ntv « J'ai encore appris quelque chose ». « Actuellement, si 200 $ sont transférés sur votre compte à la Banque Raiffeisen en Russie, la Banque Raiffeisen vous dit que vous ne recevrez que 50 $ car la commission est de 150 $. C'est ce que fait la Banque Raiffeisen. Aucune banque russe ne peut même penser à introduire de telles commissions et mais dans le cas de la Banque Raiffeisen, la Banque centrale russe et l'Autorité antitrust russe ne font rien. »

Monopole sur les transactions occidentales

« Grâce aux affaires russes controversées, l'institution financière autrichienne Raiffeisen Bank International (RBI) réalise des milliards de bénéfices », déclarait-elle sur ntv.de il y a un an. A cette époque, la petite banque de Vienne avait annoncé avoir réalisé un bénéfice de près de 3,5 milliards d'euros au cours de la première année de la guerre. Selon les experts, près de la moitié de cette somme provenait de la filiale russe de Moscou. Selon l'ambassadeur de Russie en Autriche, ce chiffre s'élevait même à 60 pour cent. La Banque Raiffeisen est la seule banque occidentale à figurer sur la liste des 13 établissements de crédit d'importance systémique en Russie.

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L'institution financière viennoise dispose d'une sorte de monopole en Russie pour toutes les transactions avec les banques occidentales. « C'est un lien entre les systèmes bancaires russe et occidental et peut donc rapporter beaucoup d'argent en Russie », estime l'économiste Inozemsev. Il n’y a qu’un seul problème : après le début de l’attaque contre l’Ukraine, la banque centrale russe a imposé des contrôles de capitaux pour empêcher notamment les entreprises occidentales de fuir à l’étranger avec leurs biens. Cela a également affecté et continue d'affecter les revenus russes de la Banque Raiffeisen à ce jour.

Tous ceux qui veulent y aller peuvent y aller

La direction de la banque a commenté la situation de manière plutôt taciturne. Pendant des mois après le début de la guerre, on a simplement dit que toutes les options stratégiques seraient examinées en vue d’une sortie contrôlée de la Russie et de la Biélorussie. Ce n'est qu'en mars 2023 que le patron de Raiffeisen, Johann Strobl, a évoqué publiquement pour la première fois une éventuelle vente de la filiale russe – bien sûr à un prix correspondant.

C'est là le gros problème, dit Inozemsev. Tous ceux qui veulent y aller peuvent y aller. À tout moment. D’autres sociétés occidentales l’ont fait. Mais si vous partez, vous risquez de tout perdre. Comme Carlsberg et Danone récemment.

L'ambassadeur de Poutine promet de la douleur

La Banque Raiffeisen se rend probablement compte que les commissions outrageusement élevées n'étaient qu'un leurre pour la faire chanter. L'ambassadeur de Russie en Autriche avait prévenu en décembre qu'un éventuel retrait de la banque de Russie pourrait mettre en péril la stabilité du groupe et « ne serait pas indolore pour les contribuables autrichiens ».

L'économiste Inozemsev est plus clair : « La Russie a pris la Banque Raiffeisen en otage », déclare-t-il dans le podcast. La banque a déjà contacté à plusieurs reprises la banque centrale russe et lui a demandé conseil. « Mais la banque centrale russe ne peut pas définir les conditions du retrait. Les choses fonctionnent différemment en Russie. Ici, il y a une commission pour les investissements étrangers qui rend compte au gouvernement. Donc, en fin de compte, c'est le président Poutine qui décide. »

En fin de compte, la banque a exactement deux options. Elle peut rester en Russie, gagner beaucoup d’argent comme avant et accepter sa mauvaise réputation en Occident, ou bien partir et abandonner son activité la plus lucrative. Ou peut être pas?

Opération d'échange douteuse

La Banque Raiffeisen a peut-être trouvé un troisième moyen d'épargner au moins une partie de ses revenus russes à l'étranger : un accord d'échange avec la société russe MKAO Rasperia. Elle possède 28,5 millions d'actions du groupe de construction autrichien Strabag. Cela correspond à 24 pour cent de l'entreprise, soit une valeur actuelle de près de 1,1 milliard d'euros.

En décembre, la Banque Raiffeisen a annoncé vouloir racheter ces actions à Rasperia. Vraisemblablement, ils seraient ensuite transférés à la société mère viennoise sous forme de dividende en nature. Pas un seul rouble n’aurait quitté la Russie. Chaque kopeck serait transféré d'un compte russe à un autre compte russe. Les contrôles de capitaux de la banque centrale russe auraient été contournés.

L'oligarque russe

Mais derrière MKAO Rasperia se cache l’oligarque russe Oleg Deripaska. Il possède les actions Strabag. Cependant, peu après le début de la guerre, le proche confident de Vladimir Poutine a été soumis à des sanctions de la part de l'UE et des États-Unis. Bruxelles et Washington soupçonnent désormais qu'il bénéficierait personnellement de l'accord de swap de la Banque Raiffeisen, ce qui constituerait une violation des sanctions.

C'est pourquoi Anna Morris, la plus haute responsable du département du Trésor américain, s'est présentée début mars au siège de la Banque Raiffeisen à Vienne. C'est pourquoi la Commission européenne semble également perdre patience à l'égard de la banque. Des discussions sur des sanctions contre les Autrichiens eux-mêmes font déjà le tour.

Qui contrôle Illiadis ?

L'accord d'échange est cependant sophistiqué : MKAO Rasperia elle-même a également eu un nouveau propriétaire depuis fin mars. La société, ainsi que les actions Strabag, ont été transférées à une société appelée Illiadis. Strabag lui-même l'a annoncé après que le groupe autrichien d'Illiadis et Deripaska aient été informés de l'accord.

Où puis-je trouver « J’ai encore appris quelque chose » ?

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La raison semble évidente : contrairement à Rasperia, chez Illiadis, on ne sait pas clairement à qui appartient l’entreprise. Une révision des sanctions ne peut donc pas avoir lieu, indique Strabag dans le communiqué. Le groupe affirme qu'il « ne peut pas évaluer si la transaction aura un impact sur le projet d'acquisition des actions Strabag par la Banque Raiffeisen ».

Strabag se montre toutefois prudent : « La société continue de supposer que les actions Strabag de MAKO Rasperia sont gelées conformément au règlement sur les sanctions de l'UE. »

Attends et espère

La Banque Raiffeisen voit les choses différemment. Là où Strabag a des doutes, les banquiers viennois sont convaincus dans un communiqué que le projet de rachat des actions « est pleinement conforme à toutes les règles de sanctions applicables ». La transaction était-elle donc la dernière étape d’un plan sophistiqué visant à retirer ses propres actifs de Russie ?

« Ce serait le meilleur résultat possible », estime Vladislav Inozemtsev. Il croise les doigts pour que la Banque Raiffeisen réussisse. Mais l'économiste doute encore que les dirigeants autrichiens sachent à qui ils ont affaire : « Le gouvernement russe posera des conditions pour cet accord », prévient-il. « Parce que, d'après ce que j'ai compris de la situation de ces deux dernières années, Moscou ne permettra pas à la Banque Raiffeisen de partir selon ses conditions. »

L’économiste évoque donc une quatrième option dans le podcast : ne rien faire. Comme au début. « Je peux me tromper », déclare Inozemtsev, « mais je pense que la Banque Raiffeisen attendra et espère que la guerre prendra fin et qu'elle pourra continuer à faire des affaires en Russie ».

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